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Más empleo sin crecimiento

¿Por qué crece el empleo cuando cae la producción? Ese es uno de los enigmas sin resolver del comportamiento reciente de la economía colombiana. Según la teoría económica cuando se desacelera el crecimiento debería subir el desempleo y viceversa, pero eso no es lo que está sucediendo en Colombia hoy.

¿Por qué crece el empleo cuando cae la producción? Ese es uno de los enigmas sin resolver del comportamiento reciente de la economía colombiana. Según la teoría económica cuando se desacelera el crecimiento debería subir el desempleo y viceversa, pero eso no es lo que está sucediendo en Colombia hoy.

Las cifras del DANE muestran que en el trimestre julio-septiembre, la caída anual del PIB fue de -0,3% mientras que la tasa de desempleo bajó de 10.8% a 9,4%. La tasa no disminuyó porque haya menos personas buscando empleo; por el contrario, en el trimestre había 656.000 personas más en el mercado de trabajo y el número de personas ocupadas creció 948.000 respecto del mismo período del año anterior, es decir que no solo se redujo la tasa de desempleo, sino que también aumentó el número absoluto de ocupados. 

Crecimiento mal, empleo bien 

Durante muchos años en Colombia se venía dando un proceso de crecimiento sin empleo que fue mucho más intenso en la recuperación después de la pandemia. En el 2021 el PIB no solo se había recuperado de la gran recesión del año anterior, sino que era 3% mayor al de 2019. Por el contrario, el número de personas ocupadas era un 5% menor, es decir que la economía había crecido 3% con un millón de trabajadores menos. Un caso de Jobless growth, como lo analicé en uno de mis primeros artículos. 

El proceso se ha revertido y ahora lo que tenemos es un caso de creación de empleo, sin crecimiento de la economía; sin embargo, el promedio del PIB oculta unas importantes diferencias sectoriales. Las más notorias: las de la construcción y las de la industria manufacturera que, según las cuentas nacionales, cayeron -8% y -6,2% respectivamente, pero que registraron aumentos de nómina de 4.8% y 4%.

También son significativos los de alojamiento y transporte pues, aunque la caída de su PIB es un poco menor (-4.5% y -3,9% respectivamente), registran un significativo aumento en el número de personas empleadas: 6.5% y 8.8%. Lo mismo sucede, aunque con menores diferencias, en los sectores comercio, información y comunicaciones y actividades profesionales. Ahora habría que decir que en todos estos sectores y en el agregado de la economía hay una situación de Growthless job.

Un cambio de tendencia inexplicado 

Es fácil explicar el crecimiento sin empleo: las empresas han aprendido a producir más y el comercio a vender más con menos trabajadores, porque están utilizando nuevas tecnologías y procesos más simplificados que permiten un uso más eficiente del tiempo y de otros recursos. Es un aumento de la productividad del trabajo que no siempre se refleja en aumentos salariales en la misma proporción.

No hay explicación clara para el proceso contrario, de crecimiento del empleo junto con una caída de la producción o de las ventas. La facilista es dudar de las cifras del DANE, sin embargo, carece de lógica pensar que son correctas las cuentas de la desaceleración del PIB, pero que están equivocadas o manipuladas, las del empleo.

Tampoco es lógico pensar que la explicación de la menor tasa de desempleo está en la salida de venezolanos o a la alta migración de colombianos, porque no hay una disminución de la gente buscando empleo y sí hay un aumento del número de personas ocupadas. 

Otras hipótesis para estudiar pueden ser que algunos empresarios quieran retener sus trabajadores esperando una pronta recuperación de las ventas, o que haya un aumento del trabajo informal y en pymes, mientras que disminuye en las grandes empresas. 

Las encuestas del DANE de los sectores de industria y comercio permiten ver el proceso en una perspectiva de más largo plazo, aunque las cifras difieren un poco de las presentadas por las cuentas nacionales, y hacen más necesaria la explicación de lo que está sucediendo. En el comercio, desde el 2013 hasta el 2022, las ventas crecieron 47%, mientras que el empleo solo lo hizo un 23%. Y en el último año las ventas se desplomaron 7.4%, pero el empleo aumentó 3.7%.

En la industria manufacturera se cuenta con la serie desde el 2001, y como se ve en el gráfico, en lo corrido del siglo hasta el 2022, la producción industrial había crecido 82%, pero el número de trabajadores había disminuido (si, ¡disminuido!) 10%. ¡Gran aumento de la productividad! 

El gráfico inferior detalla lo sucedido desde la pandemia. En abril 2021 la industria ya se había recuperado del efecto del encerramiento y su producción era 3,5% mayor que antes de la pandemia; por el contrario, el empleo no se había recuperado y era 3,3% menor. Seguía siendo un crecimiento sin empleo.

Después de una nueva caída por el paro del 2021, la industria retoma su senda de rápida recuperación, y en un año crece 15%, mientras que el empleo lo hace a un ritmo menor, solo 6%. Pero a partir de septiembre de 2022 la industria se estanca y hasta octubre del presente año registra un decrecimiento de 6.9%, mientras que el empleo se mantiene casi constante. ¿Cómo explicar el cambio de tendencia? Por ahora el enigma continúa.

Mauricio Cabrera Galvis

Artículo publicado en la revista CAMBIO, Colombia

Por Mauricio Cabrera Galvis

Jesuita, 1969-1975. Filósofo y economista, con experiencia en el sector público (DNP y Minhacienda) y privado (Presidente del Banco de Occidente y de la Fundación FES), además de decano universitario y director programático del Partido Liberal. Ha sido miembro de juntas directivas (Ecopetrol, Grupo de Energía de Bogotá, Banco de Bogotá, Carvajal, Fabricato y otras). Actualmente es Vicepresidente de la Junta Directiva de Ecopetrol y dirige su firma de Banca de Inversión. Es conferencista y columnista de varios periódicos y de la nueva Revista Cambio Colombia. Casado con Adriana Zamorano, son padres de Alejandro y Andrés y felices abuelos de Cristóbal y Matilde.

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